NBA 드래프트에 관한 이야기

마이클 조던과 아킴 오라주완을 배출한 1984년을 사상 최고의 당년으로 삼는다면, 역사상 가장 큰 화제가 된 것은 2003년 초안일 것이다. 2002-03 시즌을 끝으로 조던이 현역을 물러나고 NBA 인기의 앞날에 먹구름이 감돌기 시작하자, 새로운 슈퍼스타 후보가 NBA 코트에 흩날린다. 레브론의 신인 선수의 이름은 레브론 제임스. 농구 선수로서 고등학생으로 사상 처음으로 스포츠 일러스트레이티드의 표지를 장식했고, 경기는 TV로 전미 중계돼 2만 명 가까운 관중이 경기장에 채워 넣는 열광이 이어진바 있었다.

레브론은 나이가 들어서면서 1년을 남기고 NBA에 입학하는 것을 고려했지만, 고등학교 졸업자라는 초안의 약관을 뒤집지 않고 포기했다. 2003년 초안은 한 달 전에 진행된 로터리에서 큰 관심을 끌었으며, 예를 들어 로터리의 모습은 주말에 진행될 플레이오프 중계 하프타임에 소개될 것이지만, 레브론 인기를 끈 ABC는 처음으로 30분짜리 단독 프로그램을 프라임타임으로 방송한다.

1순위 지명권 획득 확률은 캡즈와 너겟츠가 22.5%로 가장 높았고, 이어 랩터스, 히트, 클리퍼스, 그리즐리즈 순으로 나타났다. 이 로터리에서 복병이 된 것은 6.4%의 그리즐리즈였다.

그로부터 6년 전, 그리즐리즈(당시 밴쿠버)는 미래의 초안 1차 지명권과 교환하여 피스톤스로부터 베테랑 빅맨의 오티스 소프를 획득했다. 지명권 양도에 복잡한 조건이 설정되었고,이양은 수년간 미뤄졌지만 최종 시한은 2003년 전년에 50승을 기록했고, 이스트 선두였던 피스톤스가 행운에 따라 상위 지명권을 손에 넣는 것이다.

그러나 그리즐리즈가 1위 지명권을 획득한 경우에만 프로텍션이 계속 유효하다. 즉, 2위 이하인 경우 피스톤스에 지명권이 전달되고그리즐리즈가 1위를 차지했을 때, 그는 그것을 놓아주지 않아야 했고, 그리즐리즈가 레브론을 획득할 가능성이 약간 남아 있었다.

캡스와 그리즐리즈는 마지막 두 팀에 남게 될 것이다. GM의 제리 웨스트는 캡스와 그리즐리즈가 탁 트인 단에서 지켜보고 있었다. 심장이 입에서 튀어나올 것 같았다고 술회하고 있지만, 2위 지명팀의 봉투가 열리던 순간, 흥분과 실망이 뒤섞인 허리의 복잡한 표정이 텔레비전에 크게 비춰진 것이었다.

로터리의 결과로 지명 순위는 위에서 컵스, 피스톤스, 너겟츠, 랩터스, 히트로 확정한다.

그리고 드래프트까지한 달 동안 각 팀의 무대 뒤에서 다양한 사건이 발생했. 이 해의 드래프트는 주목할만한 수준을 보였으며 나중에 몇몇 매체는 검증 기사와 다큐멘터리를 제작했다. ESPN이 명시한 증언을 바탕으로 2003년 NBA 초안의 무대 뒤를 들여다보고 싶다.